Itinerario Laos - Alla scoperta di un oriente antico

Uno splendido viaggio in quello che è rimasto ancora il paese più selvaggio del Sud-est asiatico, tra stupendi fiumi, paesaggi tropicali e il misticismo dei templi.

 

A cura di: Marco Crisafulli

        Punto di Partenza e di Arrivo:       
        Vientiane - Bangkok       
        Durata del Viaggio:       
        16 gg.       
        Mezzo di Trasporto:       
        mezzilocali       
        Difficoltà ed Imprevisti:       
        nessuna       
        Spesa approssimativa:       
        euro 2000 circa (dei quali 1600 del volo intercontinentale)

In Laos non ci sono monumenti sensazionali ma i paesaggi sono  incantevoli e l'atmosfera ti entra nella pelle. Il suo lungo isolamento  lo rende veramente interessante da visitare, indenne agli effetti  "devastanti" del turismo di massa. La gente è mite e cordiale, sempre  disposta ad accogliere lo straniero, i bambini nei villaggi ancora si  stupiscono per il passaggio del visitatore.

Nel nord le minoranze etniche mantengono vive le tradizioni: il loro  modo di vivere è rimasto quello delle generazioni passate, in  particolare gli splendidi costumi delle donne. La navigazione lungo i  fiumi, il maestoso Mekong ed il meraviglioso Nam Ou, ed i paesaggi  tropicali delle isole del Si Pha Don offrono spettacoli naturali  incontaminati ed emozionanti. Louang Phrabang è una città affascinante  ma qui più che altrove si avverte l'effetto dell'avvento del turismo: i  visitatori sono in crescita insieme ai prezzi, fervono i lavori di  ammodernamento. La maggior parte dei templi non è antica, ma frutto di  rifacimenti dovuti alle passate distruzioni; il fascino però è intatto  ed il misticismo della città si sente nell'aria.

Il Laos va gustato con calma, adeguandosi ai ritmi locali, per  cogliere quella atmosfera "primordiale" che è il filo conduttore del  viaggio. Molto più difficile, invece, è riuscire a comprendere la  condizione economica del Paese, considerato il più povero della regione.  In realtà ho incontrato più arretratezza che miseria e l'arretratezza,  purtroppo, è anche la ragione per cui sopravvivono le tradizioni. In  questo dannato mondo moderno non sembrano esserci alternative tra il  mostruoso modello occidentale e l'arretratezza dei paesi poveri. In Laos  non ho visto gli spettacoli di miseria delle metropoli del terzo mondo,  ho incrociato pochissimi mendicanti.; non ho visto neppure gli  impressionanti mutilati della Cambogia, non ho avvertito la tensione di  una dittatura militare come accade in Birmania. Mi è parso che uno degli  ultimi regimi comunisti al mondo sia riuscito a mitigare l'effetto  della tirannia con la dolcezza laotiana. La bandiera rossa con falce e  martello accanto ad un Buddha è sintomatica di questa situazione, ma  forse sono stato sottilmente ingannato! Sabai dii Laos!!!!

Primo giorno

Italia-Bangkok - Vientiane

Raggiungo il Laos volando con la Thai Airways via Bangkok. All'aeroporto di Vientiane è possibile ottenere il visto di 15 giorni come visitatore (30 dollari la spesa).  Nel modulo da compilare mi colpisce la voce "razza", una sorta  d'ossessione per un Paese ricco di etnie differenti; dichiaro una  fantomatica "razza italiana". Cambio 100 dollari in kip, la valuta  locale; 1 dollaro corrisponde circa a 10.000 kip e mi vengono consegnate  due voluminose mazzette di banconote da 5.000 (fino a pochi anni fa si  trattava del taglio più grande mentre ora ne esistono fino a 20.000 ma  all'aeroporto evidentemente non ne sono forniti).

Dall'Italia ho prenotato via e-mail tre voli interni con la Lao  Aviation. Nella hall dell'aeroporto mi rivolgo ad uno sportello  informazioni per acquistare subito i biglietti: la ragazza si offre di  occuparsi lei dell'acquisto ma mi viene caricata una commissione di 10  dollari che avrei potuto tranquillamente evitare visto che l'ufficio  della Lao Aviation è proprio di fronte. In compenso sbrigo rapidamente  anche questa operazione entrando in possesso di tutti i miei biglietti  (la prenotazione per e-mail ha funzionato!).

Di fronte all'aeroporto mi aspetto la solita ressa di procacciatori,  invece tutto è tranquillo e ci sono solo dei taxi. Il governo, infatti,  ha deciso di disciplinare l'accesso ed i trasporti per gli aeroporti:  l'unica possibilità per andare in città (a meno di uscire dall'area  dell'aeroporto) è quella di prendere un taxi ufficiale pagando cinque  dollari nell'apposito ufficio. Il prezzo è veramente esorbitante per gli  standard locali e almeno in questo caso sono finiti i tempi delle  contrattazioni selvagge!

Mi sistemo alla Thawee Guesthouse, ospitata in una bella casa di  legno nei pressi del Museo della rivoluzione (la camera è spartana, con  il bagno in comune, ma dotata di ventilatore e costa solo 6 dollari la  notte). Ormai si è fatta l'ora di pranzo e, nonostante il fuso e la  notte insonne in aereo, l'entusiasmo per il nuovo Paese che mi aspetta  mi spinge ad uscire subito per esplorare la città.

Fa un caldo notevole, specie per me che provengo dall'inverno europeo. Raggiungo Nam Phou Place  circondata da edifici abbastanza insignificanti e con al centro una  fontana con un giardino ben curato. L'impressione è quella di trovarsi  in una piazza di provincia invece che nella piazza centrale della  capitale del Paese. Su un lato si trova la Scandinavian Bakery che mi  tenterà più volte con i suoi dolci e croissant.

Proseguo la passeggiata lungo Setthathilat, una  delle strade principali di Vientiane, gettando un'occhiata in un vicolo  alla moschea di una piccola comunità islamica sfuggita alla follia  omicida dei khmer rossi cambogiani. Proprio di fronte al palazzo  presidenziale attraverso Lane Xang Avenue, gli champs elysees di  Vientiane, chiusi in lontananza dalla mole del Patoumxai, versione  locale dell'Arco di Trionfo parigino.

Il Wat Sisaket è il monastero più antico di  Vientiane, l'unico ad essere sopravvissuto al saccheggio operato  nell'Ottocento dai siamesi. Nel giardino esterno mi soffermo ad ammirare  l'affascinante biblioteca dove un tempo erano conservati i libri sacri.  Entrato nel grande chiostro lo spettacolo è di notevole suggestione: le  mura delle gallerie, coperte da tetti di tegole, sono piene di nicchie  con centinaia di piccole statue di Buddha. Il motivo è ripreso  all'interno del sim (sala delle ordinazioni) centrale, con le pareti  riccamente affrescate.

Sull'altro lato della strada, privo del fascino del suo vicino, sorge l'Haw Phaw Kaew;  una volta era il tempio reale mentre oggi è stato trasformato in un  museo. Il massiccio edificio, ricostruito nel Novecento, ospita  un'interessante collezione di statue di Buddha. All'esterno si trovano  quelle più grandi in bronzo, con il Buddha rappresentato nelle varie  posizioni (caratteristica quella dell'invocazione della pioggia, in  piedi con le braccia allungate lungo i fianchi). La collezione prosegue  all'interno del sim dove colpisce una curiosa rappresentazione con  Buddha seduto all'europea con le gambe penzoloni!

Proseguendo per un bel pezzo lungo Setthathilat raggiungo Wat Simuang,  uno dei monasteri più popolari della città. La sala fumosa è  affascinante, con un soffitto di legno pieno di specchietti mentre porte  e finestre sono intagliate con teste di elefanti e divinità induiste.  Le donne pregano davanti ad un gigantesco altare fallico, coperto da un  telo e circondato da una corona di luci al neon. Molte recano un piatto  con offerte di frutta, incenso e candele. Una statuetta di Buddha,  trasformata ormai in una pietra levigata, è poggiata sopra un cuscino.  Le ragazze inginocchiate vi pregano davanti, cercando poi di sollevarla  tre volte sopra la testa; se ci riescono, il loro desiderio sarà  esaudito, ma più che una preghiera sembra tutto un gioco. Gli uomini  pescano da una scatola una bacchetta con un numero al quale corrisponde  un foglietto con un auspicio.

Vicino al monastero sorge una buffa statua del re Sisavang Vong: un  po' "Peppone", un po' monarca, un po' socialista e un po' orientale,  sembra un personaggio uscito dai fumetti.

Per fare ritorno in centro percorro il lungofiume. La stagione secca  ha fatto indietreggiare le acque di centinaia di metri ed in certi  punti il Mekong neppure si scorge. Il terreno liberato è sfruttato per  le coltivazioni. Un albergo gigantesco si erge come una cattedrale di  cemento nella vasta distesa della banchina sterrata. Un cartello segnala  che l'invasione è solo cominciata: un polo turistico con tanto di  shopping centre sorgerà in quest'area ma per la verità non si vede  ancora il minimo accenno all'inizio dei lavori.

In centro completo il giro dei monasteri con altri wat lungo Setthathilat, concludendo la giornata con una cena al Sabai Dii.

Secondo giorno

Vientiane - Louang Phrabang

Approfitto della mattina a disposizione per completare l'esplorazione  di Vientiane con il mercato del mattino e il That Louang. A poche  decine di metri dalla guesthouse sorge la notevole mole della Casa della  Cultura, un edificio di recente costruzione che ormai sovrasta per  dimensioni il Museo della Rivoluzione subito di fronte. Passeggiando  verso il mercato, in una rotonda in mezzo allo scarso traffico della  città, mi colpisce uno stupa nero dall'aspetto antico: si tratta del That Dam,  secondo una leggenda la tana dove dorme un mitico serpente a sette  teste. Superata l'ambasciata americana, finalmente raggiungo Lane Xang  Avenue con la mole del Patouxai sullo sfondo. Il Talat Sao,  il mercato del mattino, è il più grande della città e mi diverto a  girare tra le sue bancarelle. In tuk tuk raggiungo il That Louang,  tempio nazionale: è mattina presto ed in giro non c'è quasi nessuno,  tranne un paio di monaci desiderosi di fare conversazione. In attesa  dell'apertura m'infilo in un wat moderno dove è in corso la preghiera.  Mi siedo anche io per terra all'orientale con le gambe di fianco  (posizione scomodissima per le mie articolazioni occidentali): in prima  fila ci sono gli uomini, dietro le donne come sempre molto più numerose.  Tutti indossano una fascia su una spalla incrociata alla vita: gli  uomini quadrettata, le donne fantasia; recano una ciotola argentata con  le offerte, soldi e frutta, insieme a coppette con candeline. Davanti  alle statue di Buddha siedono i novizi con il monaco adulto al centro,  del tutto indifferente a ciò che accade. Terminata la preghiera  collettiva, i fedeli si alzano e raggiungono una tavola dove depongono  dentro le ciotole le offerte per i monaci. Il tutto molto ordinatamente.  Alle otto del mattino sono il solo visitatore del That Louang:  all'ingresso mi accoglie una classica bandiera rossa con falce e  martello (che contrasto con la religiosità buddhista del posto). Il  monumento è molto curato con tanto di prato all'inglese mentre l'oro  della selva di stupa affusolati brilla sullo sfondo del cielo azzurro.  La pace e serenità del luogo m'inducono ad alcune riflessioni: la  capitale del Laos mi è parsa piacevole e dignitosa, senza quelle scene  di miseria osservate in altri Paesi.

Una nuova corsa in tuk tuk mi riporta alle bancarelle del Talat Sao  dove mi gusto un riso con pollo e verdure (8000 kip). I cibi sono già  pronti ed in bella mostra, così per scegliere mi basta indicare e non  c'è il problema di farmi capire.

Ormai è giunta l'ora di recarmi in aeroporto. Il volo per Louang  Phrabang è fissato per le tredici ma al mio arrivo mi offrono la  possibilità di imbarcarmi su quello precedente. Al check in non c'è  l'ombra di un computer ma tutto procede in modo rapido ed efficiente  grazie ad una serie di liste cartacee. La Lao Aviation ha una cattiva  reputazione ma la situazione sta cambiando rapidamente, grazie  all'avvento del turismo. Il vettore è un moderno ATR ad elica e fila  tutto liscio.

A Louang Phrabang sono costretto di nuovo a  ricorrere ad un taxi ufficiale (5 dollari). Mi sistemo nella  centralissima Heritage Guesthouse, in una bella camera con bagno (10 USD  la notte; la pensione sorge in una traversa di Xiang Thong, la strada  principale che percorre la penisola tra i fiumi Mekong e Nam Khan dove  sorge la città. La strada è chiamata scherzosamente falang street  (strada degli stranieri) perché è il luogo predestinato allo "struscio"  dei turisti. Le case coloniali francesi sono state perfettamente  restaurate ed ospitano un gran numero di locali).

In un'agenzia turistica m'informo sui mezzi di trasporto per  raggiungere il nord del Paese. Scopro che esiste un bus notturno diretto  fino a Louang Namtha e quindi acquisto il biglietto per domani sera.

Inizio l'esplorazione della città dal Wat Pa Phai,  il monastero che sorge subito a fianco della mia guesthouse. Il sim è un  piccolo gioiello: le tre porte sono splendidamente intagliate, quella  di mezzo con una divinità che sembra ballare sopra un leone, quelle  laterali con un'altra figura sopra un curioso animale a tre teste. La  porta centrale è racchiusa da una cornice che sembra lei stessa un  tempietto, con inserzioni di vetri colorati; completa l'effetto un  affresco con scene tipicamente orientali.

Percorso il tratto più animato di falang street, raggiungo il  palazzo reale. Entrato nel recinto, subito incombe sulla destra la mole  dell'Haw Pha Bong, tempio di recente costruzione destinato ad ospitare  il Pha Bang, la statua di Buddha più venerata del Laos. Il tempio  luccica per la sua doratura mentre due naga a sette teste fanno la  guardia sulle balaustre della scalinata. All'interno tutto è pronto per  ospitare la statua, compreso un sontuoso baldacchino, ma questa volta  l'oro è eccessivo e l'effetto un po' kitsch. In fondo al giardino sorge  l'edificio del palazzo reale, un incrocio di architetture orientali e  occidentali, costruito come residenza del re Sisavang Vong all'inizio  del Novecento. La presenza di un museo dedicato alla passata monarchia è  veramente curiosa in un paese comunista. Dopo il primo periodo più  oltranzista, nel quale i reali morirono nei carceri "rieducativi" dove  furono rinchiusi, il regime ha capito che non si possono tagliare del  tutto i ponti con il passato senza perdere l'identità nazionale e questo  museo ne è una dimostrazione. Una saletta ospita la statua del Pha  Bang, mentre le pareti rosse della sala del trono sono ricoperte da una  moltitudine di figurine formate da vetri colorati.

Terminata la visita, riprendo falang street in direzione della punta  della penisola. Lungo la strada visito un paio di monasteri, il Wat  Saen e il Wat Sop, dall'aspetto moderno ma ugualmente affascinanti.

Per il tramonto decido di salire sulla collina di Phou Si.  Raggiungo la strada che corre lungo il Nam Khan: le acque basse della  stagione secca consentono la coltivazione delle sponde. Il sentiero che  sale sulla collina supera prima una grotta con un'impronta del Buddha e  poi una grossa statua distesa in una rientranza della roccia. In cima lo  stupa, il That Chomsi, è miserello e lo spazio ristretto, stracolmo di  turisti appostati per il tramonto. Si gode una bella vista sulle  montagne e i due fiumi ma la penisola della città è nascosta. Il sole  calando si riflette nelle acque del Mekong.

Scendo dal lato opposto della collina raggiungendo il teatro nel  recinto del palazzo reale per assistere al balletto (6 dollari il  biglietto). Prima dell'inizio dello spettacolo vengono legati ai polsi  di tutti gli spettatori dei cordoncini bianchi. Il pezzo forte è tratto  dal Ramayana che in Laos si chiama con un altro nome. Il mostruoso re  dei giganti rapisce la bella Sita travestendosi prima da cervo con le  corna d'oro poi da eremita. Le maschere sono molto belle e la danza  affascinante, tutta basata sulla gestualità. Le mani di Sita si torcono  flessuose al suono della musica mentre gli uomini, combattendo, battono i  piedi e fanno un gran chiasso. Passiamo poi nel giardino per le danze  delle minoranze etniche. Un gruppo mong indossa tuniche di velluto nero;  i due solisti suonano strani strumenti a fiato soffiando in un lungo  bocchino che incrocia canne di bambù a forma di scimitarra, un'altra  minoranza indossa vesti blu con una fascia rossa sulla testa. Due uomini  ed una donna sollevano con i denti delle grosse giare piene d'acqua e  ballano con esse. Dopo lo spettacolo saggio il loro peso: riesco a  malapena a sollevarle!

Per cena lascio le forchette di falang street e passo alle bacchette  di un locale sul lungo Mekong. Il giardino verso il fiume è pieno e  così mi siedo, insieme ai laotiani, sull'altro lato della strada. Si  mangia un barbeque: a tavola viene portato il braciere di acciaio e si  provvede in prima persona a cucinare la carne e le verdure. Sul braciere  è posto un piatto di metallo, tipo quello di uno spremiagrumi: l'acqua  nell'anello esterno consente di cuocere i noodles in un momento (costo  45.000 kip).

Durante la cena, rifletto sui cambiamenti che si stanno verificando  nel Paese confrontando ciò che ho visto con quanto riportato nelle mie  guide che risalgono ad alcuni anni fa. Tutto è aumentato di prezzo, i  taxi all'aeroporto non si contrattano più ma si paga profumatamente la  corsa a tariffa fissa, per raggiungere Louang Namtha esiste un bus  notturno diretto. Il turismo sta arrivando anche in Laos, per anni uno  dei Paesi più isolati al mondo, ma per ora il flusso è abbastanza  limitato e, a parte gli aumenti di prezzo, si avvertono soprattutto i  benefici effetti di una maggiore organizzazione.

Terzo giorno

Louang Phrabang - Lunag Namtha ( km 280 circa)

Alle quattro del mattino il gong del vicino monastero mi sveglia dal  sonno; segue un concerto di canti di gallo. Mi alzo presto, alle cinque,  per assistere alla processione mattutina dei monaci per l'elemosina ma  calcolo male i tempi: è inverno, il sole sorge solo alle sette ed  infatti, in giro, non c'è quasi nessuno. Camminando su falang street  m'infilo in uno dei tanti wat, attratto dal suono di una dolce melodia:  nel padiglione pensile, a fianco di un grosso tamburo sospeso, due tipi  percuotono xilofoni di legno e metallo. Più tardi ritroverò questi  strumenti nei bassorilievi dorati del Wat Mai. I musici scendono dal  padiglione e si sistemano proprio di fronte a me. Lo xilofono di legno  ha un suono tintinnante mentre l'altro è veramente curioso, con i dischi  di metallo disposti su una struttura ad anello. Finalmente ecco i  monaci: la processione per la questua mattutina è una lunga striscia di  tuniche arancione nella nebbia. Acquisto da una donnina degli involtini  di foglie che recano all'interno un dolcetto gelatinoso a base di riso  procedendo anche io alla mia piccola offerta. Lo scenario è emozionante  ma ormai un po' turistico, solo qualche laotiana attende in ginocchio il  passaggio dei monaci per versare nelle loro ciotole una manciata di  riso.

Dopo la colazione in una bakery lungo il corso proseguo il giro dei templi iniziato ieri e raggiungo il Wat Mai:  la facciata del sim è interamente ricoperta di bassorilievi dorati. Non  saranno antichi ma l'effetto della moltitudine di figurine è gradevole.  Molte scene sono tratte dalla vita di tutti i giorni: un gruppo di  donne a seno nudo si dirige verso il fiume, ciascuna portando due orci  all'estremità di un bastone. Su un muro è rappresentata una cerimonia  religiosa con i fedeli in preghiera davanti alle divinità con il solito  copricapo a punta, il tutto accompagnato da musici che suonano tamburi e  xilofoni di vario tipo. Curiosa la rappresentazione di una palude con  ninfee, pesci, granchi e addirittura un ippopotamo ed un coccodrillo.  Alcune donne siedono su bassi seggiolini davanti a capanne a palafitta,  formando un quadretto tipicamente orientale.

Poco oltre si trova un mercato: mi diverto a girare per le  bancarelle, in un'atmosfera finalmente autentica. Una vecchietta vende  cestini per il riso: le chiedo se posso fotografarla e lei accetta  ridendo e sistemandosi il cappello.

Proseguendo nella direzione opposta al centro raggiungo un altro  monastero, il Wat That. La scalinata è guardata da balaustre con naga e  lo stupa grigio ha un aspetto antico, più del solito sim dorato.

Il mercato Dala è il principale della città ma è chiuso per lavori  di ristrutturazione. Proseguo quindi dirigendomi verso lo stupa del  cocomero. Per visitare il Wat Aham ed il Wat Visoun si devono pagare  addirittura due biglietti d'ingresso. Davanti al primo troneggiano due  giganteschi alberi di baniano; nel recinto del secondo sorge lo stupa  del cocomero, così chiamato per la sua curiosa forma. La mia  peregrinazione per i templi mi riporta in pieno centro su falang street  e, raggiunta la punta della penisola, mi fermo sull'argine ad ammirare  la confluenza dei due fiumi.

Il Wat Xiang Thong è il tempio più importante di Louang Phrabang: mi  siedo all'ombra delle palme sulle cui foglie per secoli i monaci hanno  tramandato storie e tradizioni. Il sim è una selva di tetti ricurvi che  arrivano fin quasi a terra: quanta originalità in quest'architettura  orientale, quanta grazia slanciata di linee hanno questi tetti. Il rosso  annerito delle tegole contrasta con l'oro della facciata decorata  mentre il nero delle pareti laterali è ingentilito da una miriade di  figurine dorate. Nel recinto del tempio sorgono altre interessanti  costruzioni. La Cappella Rossa ospita un'antica statua di Buddha disteso  in uno stile tipicamente laotiano; all'esterno, sulla parete  posteriore, un mosaico di figurine fatte di vetri colorati rappresenta  scene di vita locale e forma uno splendido scorcio insieme all'Albero  della Vita, sulla parete posteriore del sim. Vicino all'ingresso del  recinto sorge l'imponente Casa del Carro Funebre. Sulle pareti esterne  bassorilievi dorati rappresentano episodi del Ramayana mentre  all'interno, insieme al maestoso carro funebre reale, colpisce una selva  di statue di Buddha poggiate sulla parete di fondo.

Completo il giro dei templi con un'occhiata al Wat Khili, dove  fervono i lavori di ricostruzione. Louang Phrabang è veramente una città  di monasteri; molti sono di recente sistemazione poiché la storia  passata di guerre e dominazioni ne ha risparmiati pochissimi. La grazia  in ogni caso è quella antica e l'oro, profuso in abbondanza, non risulta  quasi mai esagerato. Uno degli ultimi regimi comunisti sembra ormai  tutto dedito alla cura del suo patrimonio religioso: potenza del turismo  o misticismo laotiano?

Questa sera alle cinque ho il bus notturno per Louang Namtha (costo 6  dollari); decido quindi di sfruttare il tempo ancora a disposizione per  un'escursione alla tomba di Henry Mouhot, nei dintorni della città. Sul  corso noleggio un incrocio tra un side-car ed un tuk tuk: l'unico  passeggero siede a fianco del guidatore con una visibilità perfetta. La  prima tappa è al villaggio di Ban Phanom, apprezzato per i suoi tessuti.  Al punto vendita imperversa l'effetto turismo e dopo una serrata  trattativa porto via due sciarpe di seta per undici dollari.  Passeggiando per le polverose strade in terra del paese, m'infilo nel  cortile di una casa dove le donne sono impegnate nella tessitura: una  vecchia dipana una matassa con un rudimentale arcolaio che utilizza il  cerchione di una bicicletta. Con il mio moto-driver ripartiamo alla  volta della tomba di Mouhot. La strada attraversa una fitta vegetazione e  dopo alcuni chilometri raggiungiamo il Nam Khan. Il posto è incantevole  con le acque verdissime che scorrono rumoreggiando. Henry Mouhot, lo  "scopritore" di Angkor, morì di malaria all'età di 35 anni ed è sepolto  qui, in una semplice tomba imbiancata a calce posta in mezzo alla  vegetazione. Il pensiero corre a quei tempi di esplorazioni, quando i  viaggiatori erano veramente tali e sacrificavano persino la vita alla  propria passione, ma corre anche al mitico Tiziano Terzani che visitò  questa tomba alcuni anni fa, come racconta in un suo libro. Sull'altra  sponda del fiume spuntano due bufali per abbeverarsi.

Al ritorno, poco prima della città, ci fermiamo al monastero di  Santi Chedi. La costruzione è recente, ma nonostante la notevole massa  di cemento ha i suoi meriti: gli interni su più livelli sono ricoperti  di affreschi. Si sale fino a raggiungere una stretta sala, dalla volta a  cupola, nella guglia centrale. Dalle terrazze intermedie la vista  spazia ampia sulle verdi montagne che circondano Louang Phrabang in  tutte le direzioni.

Tornato in città pranzo in un ristorante sul Nam Kham, il Kheme Khan  Food Garden con vista sul fiume (salcicce e zuppa di pollo a 6 dollari)  .

Alle cinque, con mezzora d'anticipo sull'orario fissato per la  partenza, raggiungo in tuk tuk la stazione dei bus. Passano le ore ma  del bus notturno per Louang Namtha non c'è traccia: le storie sugli  orari approssimativi dei trasporti locali si stanno mostrando veritiere.  Alle otto finalmente si presenta il pullman ma c'è una sorpresa:  proviene da Vientiane ed è pieno. Il bagaglio viene sistemato "senza  problemi" sul tetto mentre noi pochi stranieri rimaniamo in piedi nel  corridoio. Passa una mezz'oretta ed ecco comparire sedie e sgabelli di  plastica destinati a chi è rimasto senza posto. Per la mia povera  schiena è una fortuna che mi capiti una sedia e non uno sgabello. Il  pullman è affollatissimo: i passeggeri siedono sfruttando ogni angolo  disponibile. Alle nove meno un quarto finalmente si parte, con un  ritardo di tre ore e un quarto rispetto all'orario ufficiale (ma non c'è  fretta, ci attende tutta la notte in bus).

Quarto giorno

Louang Namtha - Ban Done Khoune - Louang Namtha

  

Vientiane: That Luang

Dopo dieci ore di viaggio arriviamo finalmente a Louang Namtha. Mi  sistemo in una bella guesthouse di legno (Lao Mai Guesthouse, 3 dollari  la notte per la camera senza bagno) riprendendomi dalla notte insonne  con una sostanziosa colazione. Nelle hall una cartina tracciata a mano  illustra le possibilità di trekking nei villaggi dei dintorni. Da  qualche anno il governo ha istituito delle guide ufficiali, destinate ad  accompagnare i turisti nei villaggi delle minoranze. Chiedo  informazioni ed il ragazzo alla reception si offre di prenotarmi  direttamente lui il trekking per le nove e mezzo.

Louang Namtha è una cittadina priva di attrattive, allungata sulla  strada statale. La guesthouse si trova ai suoi limiti meridionali:  nell'attesa del trekking raggiungo il "centro" con una passeggiata.

Passate le nove e mezzo non si vede nessuno. Chiedo spiegazioni e  scopro che c'è stato un clamoroso malinteso: il trekking è stato  prenotato per domani! Ormai il gruppo è partito e non posso più  raggiungerlo. Non mi resta quindi che cercare di organizzarmi per conto  mio.

Con un tuk tuk raggiungo il villaggio di Ban Done Khoune, punto di  partenza del trekking indicato sulla cartina. Si tratta di un villaggio  di pianura con belle case a palafitta di legno abitato naturalmente  dall'etnia dominante. Il mondo delle popolazioni in Laos è estremamente  "regolamentato": il concetto di razza è fortemente radicato tanto è vero  che nel modulo da compilare per il visto d'ingresso questa voce compare  esplicitamente. L'etnia dominante lao si è presa il pezzo migliore del  Paese, cioè le pianure, lasciando agli altri colline e montagne.

La passeggiata prevede come prima tappa il villaggio mong di Ban  Namkoy, situato oltre la pianura coltivata a riso, sulle pendici delle  prime montagne. Non riesco però ad individuare nessun sentiero e anche  la richiesta di informazioni non sortisce nessun risultato. Ma ecco  avvicinarsi un locale: qualcuno gli ha detto che un falang si aggira per  il paese e viene ad offrire i suoi servizi. Parla francese ma anche un  po' di inglese e sostiene di essere una guida turistica che lavora a  Louang Phrabang. Si offre quindi di accompagnarmi nel giro dei villaggi,  chiedendomi 20 dollari. Mi accordo per la metà, cifra che avrei pagato  per il tour ufficiale. Prima di iniziare il trekking la guida vuole  assolutamente mostrarmi casa sua, una capanna su palafitta situata in  prossimità di una pozza. Una parete è interamente ricoperta di sue foto  in compagnia di turisti e anche il biglietto da visita che mi consegna  sembra confermare la sua versione. Un bicchierino di lao lao, il whisky  di riso locale, ci fornisce le energie per il lungo trekking.

Lasciato il villaggio lao percorriamo diversi km in mezzo ad una  pianura coltivata a riso (secco in questa stagione), fino a raggiungere  le colline. Saliti appena di qualche decina di metri, ecco il villaggio  mong, tutto un altro mondo. Il riso coltivato è quello non irriguo di  montagna, la religione non più il buddhismo ma l'animismo. Sarà la  suggestione, ma anche i volti sembrano diversi, dai tratti mongoli.  Queste popolazioni sono arrivate in Laos, provenienti dalla Cina, in  tempi recenti.

Il villaggio ha un certo fascino, se non altro per il pensiero che a  pochi chilometri dalla "civiltà", una comunità possa ancora vivere in  un suo mondo indipendente. I mong sono animisti e quindi devo fare  attenzione a non accompagnare i sabai dii con il gesto delle mani  giunte. Vicino ad un primo gruppo di capanne alcuni ragazzi giocano ad  una sorta di pallavolo con i piedi: la palla è di bambù intrecciati e la  rete un filo steso tra due pali. In giro razzolano gli animali  d'allevamento, maiali e bufali. Raggiungiamo un secondo gruppo di  capanne dove si trovano le donne. La guida vorrebbe farsi fotografare  insieme a due giovani ma non c'è modo di convincerle.

Proseguiamo la passeggiata tornando in pianura. Camminare in una  distesa di risaie è un'esperienza particolare. Il lavoro dell'uomo ha  diviso la pianura in tanti rettangoli separati da stretti argini  rialzati e si procede così come sopra una trave d'equilibrio, camminando  a zig zag per chilometri. Tutto è sotto il controllo dell'uomo e quando  l'acqua di un canaletto scorre un po' più impetuosa, una trave consente  di passare dall'altra parte.

Raggiungiamo un villaggio thai dam che in realtà è un paese di case  in muratura. La guida mi segnala una targa che ricorda i finanziamenti  europei per la sistemazione idrica dell'area. Dietro il villaggio, sopra  una collina, sorge un monastero buddhista, il That Phum Phuk,  testimonianza di una politica americana che non cambia nei tempi:  bombardare e poi ricostruire. A fianco delle rovine dello stupa antico  distrutto dalla solita bomba a stelle e strisce, si erge il nuovo stupa  brillante d'oro, costruito con i finanziamenti americani.

Camminiamo ormai da ore e la guida mi propone di terminare in  bellezza il giro unendoci alla festa di matrimonio di un suo amico. Per  la verità non ho capito bene cosa si festeggi, dato che degli sposi,  apparentemente, non c'è neppure l'ombra! In compenso la musica stile  karaoke e l'atmosfera da fiera ci sono tutte. Gli invitati sono seduti  intorno a lunghi tavoli in un giardino all'aperto. Il mio anfitrione mi  fa accomodare insieme con un gruppo di adolescenti, i suoi figli con i  loro amici. Non ho voglia di mangiare ma non posso certo mancare i giri  di lao lao, l'alcolico locale. Mi tocca anche un giro di danza con la  figlia della guida, una ragazzina decisamente "acerba" (che stia  pensando di combinare qualcosa!). Si balla in due cerchi concentrici di  uomini e donne e quando dobbiamo invertire le posizioni la ragazzina  sembra molto divertita. Durante le danze, mi consolo con la dolce  visione delle invitate più grandicelle. Alla fine trovo il modo di  uscire dalla trappola: mi dichiaro stanco per la notte insonne in bus e,  saldata la guida, saluto la compagnia dicendo che provvederò da solo a  procurarmi un tuk tuk per la città. Sono salvo: temevo di dovere  trascorrere il resto della giornata alla festa.

Quinto giorno

Louang Namtha - Muang Sing (km 60 circa)

Sono le sei ed un quarto: la ragazza del chiosco mi ha "detto" che il  bus per Muang Sing partirà solo alle otto. Speranzoso nei mitici  sawngthaew mi sono mosso con largo anticipo ma la stazione dei bus è  ancora un mortorio e mi rassegno ad una lunga attesa.

Al nord, in questa stagione, il clima è freddo la mattina e la sera,  molto caldo a mezzogiorno. All'alba il paesaggio è coperto dalla nebbia  che si dirada con il sorgere del sole lasciando un cielo coperto ed un  clima uggioso; solo a mezzogiorno improvvisamente il cielo si apre ed in  breve il sole riscalda ogni cosa con i suoi raggi.

Alle sei e mezzo compare un sawngthaew: va proprio a Muang Sing ma  naturalmente partirà solo quando sarà pieno. Sopraggiungono alla  spicciolata i passeggeri: un gruppo di donne porta sulla testa bei  fazzoletti neri dai risvolti colorati. Appartengono sicuramente a  qualche etnia ma io non ho ancora imparato a riconoscerle. Alle otto  finalmente si parte. Il sawngthaew è il tipico mezzo di trasporto  collettivo dei laotiani. Si tratta di un camioncino nel quale sui lati  sono collocate due file di panche mentre in mezzo ci si adatta su sedie  di plastica da terrazzo, ma c'è anche chi viaggia in piedi sul  predellino posteriore. Un telo ripara un minimo dal vento. Nel vano,  insieme ai passeggeri si carica di tutto, in particolare gli  onnipresenti sacchi di riso. Durante il viaggio, i passeggeri sul  predellino utilizzano la libertà loro concessa per scatarrare in  continuazione; un ragazzo pensa bene anche di vomitare su un sacco di  riso. Viaggiamo nella nebbia del mattino attraverso colline coperte da  una lussureggiante vegetazione tropicale: alberi solitari si stagliano  come giganti sopra il verde, figure evanescenti nella nebbia. Lungo la  strada ogni tanto incrociamo donne dai colorati costumi e qualche  villaggio con capanne di legno e bambù.

Arrivati a Muang Sing, considerato un "paradiso" per il trekking,  punto direttamente all'ufficio delle guide. Vorrei fare un trekking di  due giorni dormendo in un villaggio ma è necessario formare un gruppo di  almeno quattro persone e non ci sono altri interessati. Non mi resta  quindi che rassegnarmi e puntare ad un trekking giornaliero per domani.

Trovata una sistemazione nella Muang Sing Guesthouse (15.000 kip la  camera con bagno) noleggio una bicicletta per esplorare i dintorni per  conto mio. 8 km a nord, lungo la strada che porta al confine con la  Cina, si trova la Adama Guesthouse segnalata come ottimo punto di  partenza per visitare i villaggi. Lasciata la bicicletta al ristorante,  poche centinaia di metri a piedi mi portano ad un villaggio akha.  All'ingresso si trova una "porta degli spiriti": per me rappresenta una  sorta di passaggio tra la civiltà del XXI sec. ed il mondo primitivo di  questa etnia. Ai pali laterali e a quello orizzontale pendono oggetti di  legno, sicuramente densi di un significato arcano che a me sfugge:  frecce puntate verso l'alto, catene di vimini intrecciati, reticoli  quadrati attaccati obliqui, stelle di legnetti. Davanti alla porta è  posta in diagonale una lunga canna di bambù dalla quale pende un  triangolo di legno con appesi dei cestini ciascuno con un peperoncino.  Un richiamo al mondo moderno sono le sagome di mitra di legno inchiodate  su uno stipite. Nel centro del villaggio un recinto funge da lavatoio e  da doccia. Tornato alla guesthouse studio la solita cartina tracciata a  mano dove sono riportati gli altri villaggi nei paraggi. Un sentiero in  discesa, superato un ruscello, mi porta ad un villaggio yao (mien) che è  quasi un paese, con molte costruzioni in muratura. In zona ci sono  molti altri villaggi ma le indicazioni a mia disposizione non sono molto  chiare ed il tempo a disposizione scarso. Ormai è giunta l'ora di  prendere la strada del ritorno.

Muang Sing è un piccolo paese, niente più che una strada principale e  qualche traversa laterale, in mezzo alle risaie. Un edificio coloniale  cadente ma affascinante ospiterebbe persino un museo ma pare che sia  sempre chiuso. Visito un paio di monasteri, tra i quali quello  meridionale, dove si sta preparando la preghiera della sera: è  senz'altro il più interessante.

Sesto giorno

Muang Sing

La mattina mi alzo come sempre molto presto visitando il mercato  dietro lo spiazzo che funge da autostazione. Le donne dei villaggi nei  dintorni raggiungono il mercato per vendere le loro merci e spesso  indossano i loro costumi tradizionali. Una akha porta il caratteristico  cappellino nero coperto di monete antiche: si ferma davanti ad una  bancarella ed acquista una di queste monete, bisognosa evidentemente di  migliorare il suo aspetto. L'occasione è ghiotta e non me la lascio  sfuggire, acquistando anche io allo stesso prezzo una piastra dell'epoca  coloniale francese.

Finalmente giunge l'ora del trekking, uno dei momenti che  maggiormente aspettavo in questo viaggio. Siamo in quattro, accompagnati  da una giovane e simpatica guida. In tuk tuk raggiungiamo il paese di  Nasai iniziando una lunga camminata che in oltre due ore di salita,  attraverso colline coperte da una fitta foresta, ci porta ad un  villaggio akha situato ad oltre mille metri di quota. Le donne indossano  il tipico cappello con le monete e il villaggio sembra autentico, non a  dimensione di turista. I ragazzi giocano con una palla di bambù, alcune  donne friggono nell'olio bollente saporiti dolcetti. Le nuvole  avvolgono il paesaggio e le capanne, creando un'atmosfera affascinante.

Per il pranzo veniamo ospitati nella capanna del capo villaggio:  mangio con gusto salsicce e chilly accompagnati da riso compatto che  funge da pane. Nella stanza a fianco gli uomini siedono in circolo e  giocano d'azzardo pescando tessere tipo domino con dei numeri sopra.  L'atmosfera è accesa ed ogni tanto ci scappa qualche animata  discussione. Sediamo su un pavimento di bambù, poggiato sulle travi di  una palafitta. Ormai è tempo di iniziare il lungo tragitto di ritorno,  per fortuna in discesa. Raggiunta la pianura mi volto a guardare le  montagne da cui proveniamo: sono lontane ed avvolte nelle nuvole; quanto  abbiamo camminato!

Settimo giorno

Muang Sing - Louang Namtha - Oudomxai - Pakmong (km 240 circa)

A Muang Sing c'è un altro mercato situato a qualche centinaio di  metri dalla strada principale: si tratta del mercato alimentare e quindi  è ancora più interessante ed autentico dell'altro. Le attività iniziano  molto presto, quando è ancora buio. Le donne dei villaggi arrivano per  vendere le loro cose, camminando per ore: indossano vestiti dai colori  accesi, a volte i loro costumi tradizionali. Le verdure distese per  terra, sopra dei teli, fanno bella mostra per attrarre gli acquirenti.  Lasciato con un certo dispiacere il mercato raggiungo la stazione dei  bus per procacciarmi il camion per Louang Namtha. La strada corre lungo  il corso di un fiume in un paesaggio montuoso coperto da una fitta  foresta tropicale; a volte però i fianchi delle montagne sono privi di  vegetazione a causa della tradizione locale di bruciare la foresta per  liberare terreno da coltivare.

Alla stazione dei bus di Louang Namtha cambio mezzo prendendo un  pulmino per Oudomxai. Il viaggio è una vera odissea. Usciti dal piazzale  della bus station ci fermiamo al posto di polizia per chissà quale  controllo: l'autista scompare per un quarto d'ora mentre un gruppetto di  ritardatari ne approfitta per prendere posto nel pullman, sulle  sedioline di plastica collocate nel corridoio. Attraversando Louang  Namtha ci fermiamo a raccattare "casa per casa" altri passeggeri.  Finalmente lasciamo la città ma la strada è in pessimo stato: non è  asfaltata o meglio lo era. Sono in corso dei lavori ma il processo  sembra molto lento; la strada è tutta un polverone ed anche con i  finestrini chiusi la polvere entra da sotto, spargendosi nell'abitacolo.  Dopo due ore, superato un paesino al bivio per Boten, posto di  frontiera con la Cina, la strada torna asfaltata. Altre due ore e mezzo e  siamo ad Oudomxai, punto d'incrocio delle strade della regione. La  città, dominata da uno stupa sopra una collina, è apprezzata dai cinesi  per soggiorni di piacere e non è particolarmente interessante; vorrei  proseguire fino a Nang Khiaw ma ormai non ci sono più bus. Insieme con  un australiano riesco in ogni caso a prendere un pick-up, avvicinandomi  di altre due ore alla destinazione. Raggiungo Pakmong, un gruppo di case  all'incrocio con la strada per Louang Phrabang, con qualche guesthouse  (Pakmong Guesthouse, camera con bagno 30.000 kip) e ristorante, molto  spartani.

Ottavo giorno

Pakmong - Nang Khiaw - Muang Ngoi Km 33 circa + 1 ora di navigazione)

Salgo su un tuk tuk per l'ultima ora di viaggio fino a Nang Khiaw  conosciuto con il nome di Muang Ngoi. Nang Khiaw è un posto da favola:  il fiume Nam Ou è circondato da alte ed appuntite montagne, coperte di  vegetazione. La visuale migliore si ha dal ponte ed il paesaggio,  completato dalle capanne del paesino, sembra veramente rispondere  all'immaginario dei tropici. La barca per Muang Ngoi partirà solo tra  due ore e quindi ho tutto il tempo per godermi il posto. Quale varietà  hanno i monti della vallata: uno ricorda lo zuccotto di Rio de Janeiro,  un altro tutto seghettato si staglia in lontananza, un altro ancora  incombe sul fiume con una rocciosa parete verticale. Non ho voglia di  raggiungere le grotte fuori del paese, scendo invece al fiume sotto il  brutto ponte di cemento. Per raggiungere Muang Ngoi risalgo il Nam Ou su  una lancia in compagnia di una trentina di laotiani ed una coppia  francese. La barca di legno corre scivolando sulle acque del fiume.  Navighiamo da una sponda all'altra per evitare le rocce che spuntano  insidiose in questa stagione asciutta.

Il tragitto dovrebbe essere breve ma nel classico stile laotiano le  "perdite di tempo" non mancano. Attracchiamo su un isolotto e facciamo  un tratto a piedi mentre la barca attraversa delle rapide. Nuova sosta  presso un villaggio e il barcaiolo scompare a lungo misteriosamente,  mentre donne e bambini ci guardano dalla sponda. La barca finalmente  giunge in vista di Muang Ngoi. Una lunga striscia di capanne di bambù si  staglia, come trampolieri in fila: le acque del fiume si sono ritirate e  sulla riva scoscesa i pali delle palafitte innalzano ulteriormente le  capanne.

Il posto è incantevole: montagne da tutte le parti ma più dolci ed  ampie rispetto a Nang Khiaw. Il paese si estende lungo una sterrata che  corre parallela al fiume, la vista è chiusa dalla mole incombente di un  monte a zuccotto. I capanni che ho visto arrivando dal fiume, non sono  le idilliache abitazioni dei pescatori locali ma i bungalow delle  guesthouse: una sequenza ininterrotta accompagna la strada. Il fascino  del luogo non è sfuggito al turismo! Mi sistemo in una delle ultime  guesthouse per avere una visuale migliore: ora ho anche io il mio  bungalow con vista sul fiume (Talee Guesthouse, 10.000 kip).

Nella veranda del mio bungalow è collocata un'amaca e mi sdraio per godermi il tramonto.

Per cena scelgo un locale lungo la strada principale rinunciando  alla vista fiume. Siedo davanti ad una delle tovaglie più sporche mai  viste, in compenso il pesce è buono, molto saporito. Il riso  d'accompagnamento è alla laotiana cioè cotto da tempo e raggrumatosi:  viene portato in un cestino di vimini e bisogna prenderlo con le mani,  utilizzandolo come pane (Sengdala restaurant, 20.000 kip).

 

Nono giorno

Muang Ngoi - Nang Khiaw - Louang Phrabang (km 100 circa)

Muang Ngoi è veramente lontana dalla civiltà moderna: manca  l'elettricità e i locali si affidano ai generatori, ricorrendo al fuoco  per cucinare. E' una fortuna essere da solo poiché viene preparata una  cosa alla volta: mi chiedo quanto possa essere lunga l'attesa se si è  una compagnia numerosa e si ordinano cose diverse, visto il tempo che  hanno impiegato per prepararmi scramble eggs e banana pancake (costo  16.000 kip). Certo anche io, ordinare due portate!

A Nang Khiaw riesco nel miracolo: prendere una barca per Louang  Phrabang, raggiungendo la capitale storica come si faceva una volta, non  prosaicamente con un bus "moderno". Il servizio di navigazione sul Nam  Ou non esiste più da quando la strada è stata migliorata ed i  viaggiatori devono arrangiarsi. Le mie speranze sono limitate poiché  sono solo e devo formare un gruppo per noleggiare una barca, ma vengo a  sapere che ci sono altre cinque persone, da qualche parte, che vogliono  raggiungere Louang Phrabang in barca. La trattativa sul prezzo si fa  serrata e ci accordiamo per 10 dollari a testa. Partiamo su una piccola  lancia che viaggia a tutta birra. Finalmente ecco svelato il mistero: la  slow boat con i cinque passeggeri era già partita e ci aspetta più  avanti. Nella lancia sono collocate delle sedioline e si viaggia  abbastanza comodi.

Le rive del fiume sono scarsamente popolate e s'incontrano solo  pochi villaggi; qualche pescatore getta le reti da vecchie barche di  legno. Le acque, piatte come una tavola, riflettono il verde della  vegetazione, ma ogni tanto si fanno impetuose per la presenza di rapide.  Il barcaiolo allora rallenta la marcia mentre gli spruzzi avvolgono  l'imbarcazione. Una curiosa montagna si alza solitaria, alta e  affusolata; gli alberi e qualche banano ricoprono le rive mentre sugli  isolotti rocciosi spuntano bassi cespugli.

Dopo due ore di navigazione compare il sole ed il paesaggio cambia.  Attraversiamo un tratto dove si avverte la presenza dell'uomo: la linea  elettrica ed una strada corrono lungo la riva destra mentre alcune  colline sono state disboscate per le coltivazioni. I villaggi sono più  numerosi e la vallata si fa più ampia e dolce. Finalmente ecco il  Mekong: maestoso, immenso. La valle è ampia molto diversa da quella  appena lasciata. Subito si scorgono le bianche murature che proteggono  la grotta dei mille Buddha. Le acque scorrono limacciose ed imponenti  tra le sponde lontane. Dopo quattro ore e mezzo di navigazione siamo a  Louang Phrabang.

Dopo il tour del nord, la città mi sembra troppo perfetta: troppo  pulite le sue strade, troppo colorate le sue bancarelle, troppo linde le  sue case coloniali. Soprattutto mi stupisce la quantità di turisti!  Sembra di essere in un altro paese.

Mi sistemo nella guesthouse del precedente soggiorno; il ritorno  alla "civiltà" è segnato dalla possibilità di collegarmi ad internet e  telefonare in Italia. Mi dedico poi ad un po' di shopping: raggiungo il  Thithpeng Maniphone, un laboratorio artigianale di argenteria utilizzato  in passato dalla famiglia reale ed oggi preferito dalle principesse  thailandesi. Il negozietto è molto piccolo e viene aperto apposta per  me; scelgo un braccialetto lavorato con l'elefante a tre teste, simbolo  della monarchia laotiana.

Ceno all'Indocina Spirit seduto per terra su una stuoia davanti ad  un tavolo basso. La sala è interamente rivestita di legno, lampade di  carta diffondono una luce soffusa mentre bianchi teli pendono dal  soffitto, attorno ai tavoli, completando l'arredo. Il sottofondo  musicale contribuisce all'atmosfera. Il ristorante è ospitato in  un'antica casa coloniale e mi riconcilia con la città: quanta grazia in  questi edifici e quanta voglia di rivedere i suoi templi. La cena è  all'altezza del posto: ottimo il bambù ripieno di carne speziata (30.000  kip).

Decimo giorno

Louang Phrabang (grotte di Pak Ou e cascate di Kouang Si)

Louang Phrabang è l'ombelico del Laos. La giornata è dedicata a due  gite organizzate: la mattina alle grotte di Pak Ou, il pomeriggio alle  cascate di Kouang Si.

Navigando sul Mekong gli alberi sulle sponde sembrano piovre  avvinghiate al terreno: le acque si sono ritirate lasciando in vista le  radici tentacolari che si allungano in un fitto intreccio. Facciamo due  soste: prima ad un villaggio apprezzato per i suoi tessuti, poi ad un  secondo soprannominato whisky village per la sua produzione di lao lao.  L'alcolico è conservato in grosse giare dall'aspetto antico.

Dal fiume la grotta di Pak Ou appare come una grossa apertura nella  roccia, protetta da una bianca muratura merlata, qualche metro sopra il  livello delle acque. Una lunga scala sale serpeggiando alla grotta  superiore. La vegetazione la avvolge tutta: splendidi alberi formano una  galleria naturale di rami e di liane. In cima la grotta, chiusa da una  facciata scolpita di legno, è stata lasciata suggestivamente al buio.  Alla luce della torcia, sui banchi laterali, scopro una moltitudine di  piccole statue di Buddha, molte sono mutilate. Un serpente di legno è  utilizzato per il loro lavaggio purificatore. La grotta inferiore è  altrettanto affascinante: una grande rientranza della roccia riceve la  luce del sole mentre in alto, sul fondo, uno stupa ed un Buddha con le  mani protese in avanti, entrambi dorati, dominano la moltitudine di  statue. L'impressione tuttavia non è quella di un rigattiere di articoli  religiosi ma piuttosto di un luogo estremamente mistico. Buddha di  tutte le dimensioni ed in tutte le pose guardano da ogni lato. Molti  sono rovinati: a chi manca un braccio, a chi la testa. Mi siedo ad  ammirare l'effetto. Sui piedistalli imbiancati in muratura file di  piccoli Buddha sembrano vegliare sulle acque del Mekong mentre un leone  ed un demone del Ramayana fanno la guardia all'ingresso.

Proseguendo nella giornata del turista medio visito le cascate di  Kouang Si con una gita organizzata in pulmino (in realtà si tratta solo  del trasferimento). Procediamo con l'aria condizionata ed i finestrini  chiusi sollevando un gran polverone sulla sterrata. I poveri laotiani di  passaggio si coprono la bocca per ripararsi: com'era diverso viaggiare  sui camion insieme con loro, dividendo polvere e freddo!

La cascata è molto bella, anche se in ombra; le acque scendono in  vari salti, divise in più rami. Una lussureggiante vegetazione la  avvolge, alberi dai lunghi tronchi si aggrappano direttamente sulla  roccia verdeggiante per i cespugli ed il muschio.

Affronto la salita sul sentiero di destra ma dato che evito  coscienziosamente di scavalcare staccionate manco entrambe le piscine  che separano i salti. Dall'alto scorgo giovani in costume che fanno il  bagno nella piscina superiore. Scendo sull'altro lato ma anche questa  volta filo dritto, raggiungendo la base. Mentre siedo davanti alla  maestosità della cascata continuo a vedere la gente che si affaccia  dall'alto in corrispondenza dei due salti. Alla fine non resisto e  decido di risalire. La deviazione per il primo livello in realtà non è  sbarrata: ho scambiato la palizzata alla quale appoggiarsi per un  fantomatico divieto. Immergendo le gambe nell'acqua fino alle caviglie  arrivo davanti al salto godendomi lo spettacolo della sua visione  ravvicinata. Ripresa la salita non riesco invece ad individuare il  passaggio per la pozza superiore dove avevo visto i giovani fare il  bagno. Probabilmente hanno violato qualche divieto. Completo così anche  il secondo giro, soddisfatto ugualmente.

Tornato a Louang Phrabang raggiungo il Mekong per godermi gli ultimi  scampoli di un fiammeggiante tramonto. Mi dedico poi ad un po' di  shopping: il corso davanti al palazzo reale ospita un mercatino serale  d'impronta molto turistica. Le merci, soprattutto i tessuti, si  presentano perfette ed attraggono una vera folla di turisti.

Per cena scelgo di nuovo un locale romantico che non si addice molto  al mio personaggio di viaggiatore solitario. Siedo in una terrazza  affacciata proprio sopra il Mekong: il fiume è invisibile, avvolto  nell'oscurità e le sue acque scorrono silenziose. Sull'altra sponda non  s'intravede che qualche luce isolata; ogni tanto il gracchiare di un  motore ricorda la presenza del fiume. Ordino senza saperlo una zuppa di  pesce e verdure, dal sapore delicato e delizioso, accompagnandola come  un vero laotiano con il solito sticky rice, il riso colloso utilizzato  come pane. I locali formano palline con le mani intingendolo nelle varie  salette, io lo ammorbidisco nel brodo, reso così più sostanzioso.

Undicesimo giorno

Louang Phrabang - Vientiane

Questa mattina mi sono alzato più tardi ed i monaci sono già passati  su falang street, ma li ritrovo in processione sul lungo Mekong. La  scena è molto più suggestiva, con pochissimi turisti. Le donne,  inginocchiate o sedute con le gambe di fianco, porgono palline di riso  nelle ciotole dei monaci mentre i pochi uomini presenti compiono la  stessa operazione in piedi. Affascinato dal silenzio, dalla nebbia,  dalle acque maestose del Mekong, seguo la lunga striscia colorata dei  monaci. Terminato il giro, rientrano nei monasteri; un novizio  devotamente pone alcune palline di riso davanti ad un altarino con  un'immagine di Buddha.

Alle tredici ho il volo per Vientiane e decido di utilizzare la  mattinata a disposizione per andare a zonzo per i templi. Rivedo i  suggestivi bassorilievi dorati del Wat Mai e la profusione d'oro del Pha  Bang nel recinto del palazzo reale.

Lungo falang street i templi si succedono uno dopo l'altro: sembrano  moderni ma contribuiscono al fascino della città. Un gigantesco Buddha,  in piedi nella posizione dell'invocazione della pioggia, guarda un  orizzonte lontano; le tonache stese ad asciugare nelle bianche casette  di un monastero con i tetti di tegole annerite formano una bella macchia  di colore.

Al Wat Khili fervono i lavori di ricostruzione. In un Paese dove  tutto procede lentamente mi stupisce ritrovare questo tempio, una  settimana fa senza tetto, con la travatura di legno ormai quasi  completata. Fervore religioso o più prosaicamente boom del turismo? La  stradina d'accesso al Wat Xiang Thong è stata asfaltata e presto lo sarà  anche quella della mia guesthouse. C'è da augurarsi che il desiderio di  fare bella figura non induca i laotiani a strafare trasformando la  città in un mondo finto e troppo perfetto.

All'ingresso del Wat Xiang Thong mi soffermo ad ammirare il sim.  Quanta originalità in questa architettura nella quale un edificio è  formato quasi solo dal tetto! Concludo il giro al Wat Pha Pai a fianco  della mia guesthouse, ammirando di nuovo il piccolo sim.

Vicino allo stupa del cocomero faccio una capatina alla Pathama  Boupha Antique House ospitata in una magnifica residenza francese. Vende  oggetti d'antiquariato e curiosità antiche ma io mi limito ad  acquistare un anello di argento.

Ormai è giunta l'ora di raggiungere l'aeroporto. Alle bancarelle  davanti all'ingresso gusto un ottimo foe, la zuppa con gli spaghetti di  riso e le verdure, tipicamente laotiana. Squisito il brodo (7000 kip).

Il volo della Lao Aviation è puntualissimo.

A Vientiane ritorno alla Thawee Guesthouse prenotata il primo  giorno. La mia permanenza in Laos si protrarrà un giorno oltre la  scadenza del visto e, per evitare brutte sorprese, decido di recarmi  all'ufficio dell'immigrazione per fare l'estensione. In realtà uscendo  con un giorno di ritardo, dovrei solo pagare una multa di dieci dollari  alla frontiera. Alle tre e mezzo raggiungo l'ufficio ma chiude fra  un'ora. Sono un po' incerto perché domani mattina alle sei e mezzo ho  l'aereo per Pakse e quindi ho bisogno subito dell'estensione ma i  poliziotti laotiani si rivelano efficientissimi e tutta l'operazione  dura una decina di minuti (pago 2 dollari). Naturalmente non c'è traccia  di computer e vengono compilati una serie di moduli e ricevute cartacei  con tanto di carta carbone, ma chi può dire che con l'informatica il  processo sarebbe stato più efficiente?

Percorsa Lane Xang Avenue raggiungo il Patoumxai, una sorta di  versione orientale dell'Arco di Trionfo parigino. Costruito negli anni  Sessanta si presenta come una massa notevole di cemento e già  esternamente lascia qualche dubbio. Salendo le scale fino alla terrazza  attraverso una serie di spazi interni impressionanti per il loro  squallore: sembra di essere in un condominio cadente di case popolari.  Dalla cima tuttavia si gode una bella vista su Vientiane che sembra una  città giardino per le vaste macchie verdi delle palme. Nel frattempo su  Lane Xang Avenue, gli champs elysees locali, il traffico impazza  intenso. Che differenza con il nord rurale!

Per cena mi affido alle bancarelle sul lungo Mekong. Seduto davanti  al disco solare che scende dietro l'altra sponda, laggiù in Thailandia,  ripenso a questa seconda giornata a Vientiane. La città mi è sembrata  molto diversa, piena di traffico ed animazione. La volta precedente era  domenica, venivo dal nostro frenetico mondo occidentale e quindi tutto  mi era parso calmo. Nelle strade oggi ho incrociato un numero  impressionante di pick-up nuovi di zecca, imperversa la Toyota, segnale  di una classe borghese che si sta arricchendo. Il menù della bancarella  recava nella sezione "grilled" la voce "fish" ed un pesce è arrivato,  tutto intero e della dimensione giusta per il mio appetito, oggi più  intenso (costo 33000 kip).

Dodicesimo giorno

Vientiane - Pakse - Champasak (volo + 40 km circa)

Ieri sera nella piazza della fontana ho prenotato per le cinque del  mattino un tuk tuk per l'aeroporto. Sono proprio efficienti e zelanti  questi laotiani: alle quattro e mezzo lo sento arrivare davanti alla  guesthouse ed alle cinque il guidatore è ad attendermi alla porta.

Il volo per Pakse come il solito è puntualissimo. Raggiunta la  stazione dei bus inizio la ricerca di un mezzo per Champasak. Sono le  otto del mattino ed il prossimo bus parte solo tra due ore. Il guidatore  di un tuk tuk si offre di portarmi a destinazione ma dovrei pagare 10  dollari. Mi unisco allora ad una coppia slovena ed una ragazza italiana  per dividere la spesa; viaggiamo lungo la statale 13 fino a Ban Lak 30  dove pieghiamo verso il fiume; raggiunto il camion che ci aveva  preceduto, cambiamo mezzo.

A Ban Muang per traghettare sull'altra sponda del Mekong, verso  Champasak, si prende un'enorme chiatta sulla quale sale di tutto  compreso il nostro camioncino stracolmo di locali. Il fiume scorre  maestoso ricordandomi i paesaggi della vicina Cambogia.

Alla guesthouse(Vong Praseud Guesthouse, 15.000 kip la camera con  bagno) affitto una bicicletta per raggiungere il Wat Pou. Champasak si  allunga sulla sponda del Mekong, con belle case di legno a palafitta. Il  Wat Pou è il più importante sito archeologico del Laos, dichiarato  dall'Unesco patrimonio dell'umanità. Nel santuario centrale ritrovo una  manifestazione della religiosità popolare già incontrata a Vientiane:  una donna inginocchiata cerca di sollevare sopra la testa cinque pietre  di dimensioni crescenti, ma deve arrendersi alla più pesante. Il sito è  affascinante: gli alberi di frangipane, il fiore nazionale, avvolgono la  scalinata d'accesso al santuario formando insieme alle rovine un quadro  molto suggestivo. Nel tempio mi soffermo ad ammirare gli architravi  scolpiti con le varie divinità indù. La mente corre alle architetture  khmer di Angkor. Una roccia dietro il tempio reca un bel bassorilievo  raffigurante la Trimurti mentre poco lontano un macigno è stato scolpito  per raffigurare un elefante.

Un gruppo di archeologi italiani è al lavoro per risistemare la via  sacra. Speriamo che i restauri non diminuiscano il fascino del sito,  quel suo aspetto cadente con le rovine piegate dalla forza delle radici.  Dall'alto la vista spazia sui due palazzi cerimoniali del livello  inferiore dalle tipiche architetture khmer, e più oltre sui due vasti  barray e la pianura fino al Mekong. Le "folle" dei turisti sono ormai  lontane e mi soffermo a godermi la quiete del luogo.

Evitando il ristorante del sito archeologico pieno di turisti, mi  fermo in un locale appena dopo l'uscita. Il caldo del sud si fa sentire  ed ho bisogno di riacquistare un po' di energie (e di liquidi): gusto  quindi con piacere una noodle soup accompagnata da una Pepsi.

Raggiunta di nuovo la strada che corre lungo il Mekong prendo una  sterrata che si dirige verso sud allontanandosi dalla città. Attraverso  un villaggio con una chiesa cristiana costeggiando poi il fiume fino ad  un monastero, il Wat Muang Kang.

Tornato a Champasak faccio un giro per il paese. Una volta era la  città più importante del sud, capitale di un regno autonomo, ma oggi il  primato le è stato sottratto da Pakse. Champasak è solo un piccolo paese  di provincia e mi lascia un'impressione di miseria che al nord non  avevo avvertito. Incontro i primi storpi, visito templi cadenti in  rovina, pieni di spazzatura, due segnali inconfondibili, purtroppo, di  povertà.

Tredicesimo giorno

Champasak - Muang Khong (km 90 circa)

Traghetto di nuovo il Mekong su una chiatta raggiungendo l'altra  sponda dove mi aspetta il bus per Ban Hat Xai Khoun. Il mezzo è uno dei  più confortevoli del viaggio: una televisione con cornice a fiorellini  allieta i passeggeri con il karaoke. Arrivati a destinazione, ci  troviamo nella regione del Si Pha Don dove il Mekong si allarga formando  un gran numero di isole (dicono 4000).

Per raggiungere l'isola di Don Khong mi affido ad una piccola barca  di legno. La guesthouse prescelta è proprio davanti al molo d'imbarco.

Per esplorare l'isola anche questa volta affitto una bicicletta.  Lasciato il paese verso sud imbocco la stradina sterrata che corre lungo  in fiume, invece di quella asfaltata più interna, attraversando  deliziosi villaggetti ombreggiati da una lussureggiante vegetazione.  Sotto di noi i bufali si rinfrescano nelle acque del Mekong. Proseguendo  il giro raggiungo il Wat Silananthalangsy, grazioso monastero di  villaggio.

Arrivato al paesino di Muang Saeng decido di proseguire per un  tratto verso nord, fino ad un monastero su uno sperone di rocce nere, il  Wat Phou Khao Kaew. Lo stupa più antico è ridotto ad un cumulo di  macerie ma il sim ha il suo fascino, circondato da nodosi alberi di  frangipani. La strada che taglia l'isola da Muang Saen a Muang Khong  corre piatta e fa capire cosa sarebbero i tropici senza i monsoni, con  le vaste risaie ridotte a tristi sterpaglie. Alcuni bianchi e slanciati  uccelli dal becco giallo cercano di sfruttare la poca acqua a  disposizione.

Tornato a Muang Khong visito i suoi due monasteri. Nel primo una  grossa statua di Buddha seduto, avvolto dalle sette teste del naga,  sembra vegliare sulle acque del Mekong. Il secondo più antico, a nord  del paese, si affaccia direttamente sul fiume. Il fiume è una distesa  immobile: un gruppo di bufali fa il bagno immergendosi totalmente mentre  alcuni monaci cercano pazientemente di liberare una barca invasa  dall'acqua. Un pescatore lancia la rete dalla sua barca ferma al largo.

Per il tramonto mi sistemo nella terrazza della guesthouse. Il sole  scende alle mie spalle, dietro il grande Buddha. Le acque immobili e  l'altra sponda lontana fanno pensare ad un lago più che ad un fiume.  Tutto è fermo, anche le barche dei pescatori al largo, inducendo  pensieri di grande serenità.

L'appuntamento serale con la cena sul Mekong è giunto alla quarta  replica. Siedo affacciato sul fiume al Mister Pon. La specialità del  posto è il pesce cotto a vapore nelle foglie di banano ma avrei dovuto  ordinarlo con due ore d'anticipo; ripiego quindi sulla cottura nel latte  di cocco; la porzione, per la verità non troppo abbondante, mi  costringe ad un adeguato accompagnamento di sticky rice. L'isola è  famosa in Laos per produrre il lao lao migliore del paese. Non resisto  quindi alla tentazione: ne vorrei assaggiare un bicchierino ma ne arriva  un bicchiere normale. Spero di non ubriacarmi! Mentre sorseggio il  superalcolico alzo gli occhi e sull'altra sponda scorgo alto in cielo  Orione che mi guarda (costo della cena 22.000 kip).

Quattordicesimo giorno

Muang Khong -Don Khon e Don Det (km 20 circa)

All'aurora il cielo sull'altra sponda del fiume si tinge di rosso,  anticipando l'ascesa del disco infuocato. Qualche raro pescatore è già  all'opera e getta la rete dal proprio guscio di legno. Anche i galli  questa mattina tacciono, rispettando la quiete del paesaggio. La luna è  una falce sottilissima alta in cielo. Quanta differenza rispetto alle  nebbiose e fredde mattine del nord! Ma ecco che gong lontani rompono il  silenzio mentre qualche gallo fa sentire il suo canto. La macchia  infuocata nel cielo si è ormai concentrata in un piccolo spazio,  anticipazione del sole che finalmente si leva dalla sponda lontana. La  luna in cielo si fa pallidissima, annichilita dal fuoco solare. Una fila  di monaci passa proprio sotto la terrazza per la questua mattutina  mentre una barchetta con due pescatori si ferma nella striscia dorata  riflessa nell'acqua dal sole salito con la velocità dei tropici.

Oggi voglio raggiungere le isole di Don Khon e Don Det, all'estremo  sud del Laos. Il barcaiolo che ci ha traghettato, ieri ha continuato per  tutta la giornata a proporci una gita di un giorno alle isole, con  ritorno a Muang Khong. Io però preferisco pernottare a Don Khon e quindi  mi accordo per il solo trasferimento. Su una lancia per turisti navigo  tre le mille isole del Si Pha Dhon. In certi momenti le sponde appaiono  lontane, in altri attraversiamo rami più stretti. Le isole sono  lussureggianti di vegetazione tropicale: le palme incorniciano i pochi  villaggi di case di legno su palafitta. Qualche tempio ravviva con i  suoi colori la macchia verde del paesaggio.

Le isole di Don Khon e Don Det sono un sogno tropicale. Avvolte  nelle palme, capanne di bambù se ne stanno affacciate sulle acque  dall'alto delle loro palafitte. Nella veranda del mio bungalow a Ban  Khon ritrovo la dolce amaca e già pregusto i momenti di relax alla fine  della giornata (Mr Bouphan Guesthouse, costo 2 dollari). Il Mekong è  ormai diventato un dedalo di canali e le due isole si fronteggiano a  poca distanza, unite dal ponte che i francesi costruirono per la  ferrovia.

Per esplorare le isole anche oggi noleggio una bicicletta. Inizio  con i ricordi del passato coloniale francese: la piccola locomotiva  arrugginita della ferrovia a scartamento ridotto, un minuscolo cimitero  cristiano avvolto dalle erbacce in mezzo alle risaie.

Ormai sono giunto alla fine del lungo percorso attraverso il Laos e  come me il Mekong si appresta a lasciare il Paese. Non sembra contento  però di passare in Cambogia e si scatena in una serie di furiose rapide,  le cascate Somphamit, sorta di sbarramento naturale tra due Paesi e  civiltà differenti. Proseguo per un tratto ed ecco una sorpresa: una  spiaggia di sabbia chiara in mezzo a queste rocce scure. Il caldo si fa  sentire e mi rinfresco alle bancarelle con una noce di cocco. Raggiungo  la punta sud dell'isola a Ban Hang Khong: davanti a me le colline della  Cambogia.

Attraversato il ponte francese passo a Don Det. Nell'isola la  massicciata della ferrovia a scartamento ridotto dei francesi è  diventata una strada rialzata in terra. Non ci sono macchine ma solo  "trenini con rimorchio" pieni di turisti giapponesi che si riparano  dalla polvere con buste di plastica sulla testa e mascherine davanti  alla bocca. Nella parte settentrionale di Don Det, in mezzo ad una  lussureggiante vegetazione tropicale, i bungalow di bambù per i turisti  si succedono uno dopo l'altro. Sdraiato sull'amaca del mio bungalow  bifamiliare, guardo ancora una volta il Mekong: quanta strada abbiamo  fatto io e queste acque. Le palme dell'isola di fronte si stagliano sul  cielo azzurro. Una barca con due pescatori si ferma proprio di fronte:  uno rema, l'altro getta la rete. Il sole scende verso l'orizzonte,  lontano dietro il ponte della ferrovia. E' l'ora della pulizia personale  e i laotiani scendono al fiume per lavarsi. Le donne in particolare lo  fanno avvolte in un manto che le copre pudicamente. Tutti s'immergono  completamente, testa compresa.

L'appetito mi spinge al ristorante molto presto. Rinuncio questa  volta alla vista fiume e mi siedo, unico avventore, in un ristorante sul  lato interno della strada, il Chanthone's Family Restaurant.  Naturalmente scelgo il pesce ordinandolo cucinato nel latte di cocco con  le foglie di banano. Dovrebbe essere la stessa ricetta a cui ieri avevo  dovuto rinunciare perché richiedeva due ore di preparazione. Ormai è  passata quasi un'ora e ancora non si vede nulla, forse è proprio la  ricetta di ieri (continuo ad essere solo nel locale). Ecco finalmente  arrivare il mio pesce: un involtino di foglie di banano è chiuso con uno  stecchino. Lo apro curioso e dentro trovo una specie di pasticcio di  pesce con pomodorini, cotto nel latte di cocco. Il sapore è molto  delicato e lo apprezzo pienamente (costo 32.000 kip). Consumata la cena,  dietro di me tocca alla famiglia del gestore: mamma, papà e figlia.  Quando si dice un ristorante a conduzione familiare!

Quindicesimo giorno

Ban Khon - Ban Nakasang - Pakse (km 140 circa)

Mi apposto sul ponte francese per godermi l'alba. Il sole sorge  dietro le palme di Don Khon: le nuvole in cielo sono rosate, preannuncio  del suo prossimo arrivo. Sono solo sul ponte ma nel fiume i pescatori  sono già all'opera. La tecnica di pesca è molto semplice: si lancia la  rete e la si ritira, sperando di cogliere qualche pesce. Da quante  centinaia di anni i pescatori di queste isole usciranno la mattina per  lanciare le loro reti? Tutti avranno ammirato lo stesso spettacolo con  il sole che sorge dalle palme e le acque che scorrono placide. Questo  mondo e questa civiltà immutabili nel tempo mi colpiscono.

A Ban Nakasang la stazione dei bus, anzi dei camion, è al mercato.  Dopo un'ora d'attesa il camion si appresta a partire. Fervono gli ultimi  preparativi: gruppi di galline legate per le zampe vengono lanciati sul  tetto, l'anatra che credeva di viaggiare in prima classe dentro una  cesta sul predellino posteriore viene ricoperta da una tinozza piena  d'acqua dove sguazzano dei pesci. Finalmente si parte! Lungo la strada  raccattiamo due giovani backpackers: non c'è posto e quindi si sistemano  direttamente sul tetto. Il "bigliettaio" viene a riscuotere il dovuto  compiendo incredibili acrobazie all'esterno del "vano passeggeri". Nelle  soste subiamo l'assalto delle venditrici prima di spiedini poi di  strani tuberi (!?) dall'aspetto di rape bianche: si mangiano togliendo  la scorza esterna e vanno a ruba.

A Pakse mi sistemo al Lan Kham Hotel (50.000 kip la camera con  bagno). La città è brutta, fatta di grossi viali privi di personalità e  pieni di sporcizia. Passeggiando, in un caldo notevole, lungo la statale  13 non può sfuggirmi la mole del Champsak Palace Hotel, una volta  residenza di Chao Bounome, ultimo principe di Champasak, che lo fece  costruire negli anni Sessanta si dice per ospitare le sue numerose  amanti. Nel museo provinciale, a parte qualche architrave pre-angkoriano  finemente scolpito, domina la retorica del regime comunista che celebra  la sua vittoria ed i traguardi conseguiti!?

Raggiungo il Mekong alla confluenza con lo Xa Dom: il fiume è  larghissimo, scavalcato da uno dei rari ponti presenti in Laos. In  centro il mercato è andato distrutto in un incendio ed il nuovo edificio  è stato appena completato. All'interno sono in mostra le foto  dell'inaugurazione ma solo pochi esercizi sono già aperti. L'edificio a  più piani ricorda, purtroppo, i nostri freddi centri commerciali. Mentre  siedo al Sedone Restaurant per cena, due bambini mi chiedono  l'elemosina. Questo sud sembra più "avanzato" del nord, con vaste  coltivazioni, ma è anche più densamente popolato e presenta quelle fasce  di miseria che al nord non avevo trovato. E' l'ultima sera in Laos ma  la necessità di fare economia dei pochi kip rimasti (ho anche esaurito i  tagli piccoli dei dollari) mi spinge al risparmio. Del resto dopo tante  sere di pesce avevo voglia di noodles e così, facendo di necessità  virtù ho scelto un locale segnalato come economico. Il menù in inglese  si sposa comunque con la sua frequentazione unicamente di turisti. I  noodles sono abbastanza collosi ma visto il notevole appetito li divoro  rapidamente.

Sedicesimo giorno

Pakse - Chong Mek - Ubon Ratchatani - Bangkok

Al mercato orientale partono i sawngthaew per Vang Tao, posto di  frontiera con la città di Chong Mek in Thailandia. Sono contento di  lasciare il Paese con un camion, il mezzo di trasporto con il quale mi  sono spostato prevalentemente. Alle sette e un quarto sono l'unico  passeggero e già mi rassegno ad una lunga attesa. Dopo qualche minuto  invece partiamo; attraversato il Mekong sul lungo ponte procediamo  spediti, salvo le frequenti soste per raccogliere passeggeri. Sale un  gruppo di donne di campagna tra cui un'incantevole ragazza. Ancora una  fermata e viene caricato un televisore. Una signora cicciona fa un gran  chiacchierare e alla fine si occupa di raccogliere i soldi dei  biglietti. Le consegno i miei 10.000 kip e tutti si mettono a ridere,  compresa la bella campagnola dal dolce sorriso.

Siamo alla frontiera: le formalità di uscita sono rapidissime. Sabai dii Laos !!

Superata l'immigrazione, sono in Thailandia; un motociclista si  propone per portarmi alla stazione dei bus ma non ho bath. Mi accompagna  quindi al duty free dove cambio vendi dollari al tasso di 36 bath.  Sicuramente mi avranno fregato! Alla stazione dei bus il camion per  Pibun Mangrahan è in partenza; rispetto ai mezzi laotiani è più grande  ma ugualmente scassone. Durante il tragitto, salgono due monaci e  naturalmente il vecchio che si era accomodato nella cabina di guida deve  sloggiare per fare posto ai privilegiati.

A Phibun, dopo un'ora di viaggio, vengo intercettato dalla  bigliettaia del camion per Ubon Ratchathani e cambio mezzo al volo.  Questo è veramente una versione thailandese di lusso: il vano passeggeri  è chiuso sui lati, con tanto di finestrini e pulsante per prenotare la  fermata. Percorriamo una strada a quattro corsie di stampo occidentale.

Passeggiando per Ubon avverto forte la differenza con il Laos. Le  strade della città hanno un sapore più occidentale e nel mercato  all'aperto la merce è esposta in chioschi fissi, non più per terra sopra  dei teli.

La libreria in tek del Wat Thung Si Muang è senza dubbio il  monumento più interessante della città. Al suo interno ci sono ancora  gli armadi dove venivano conservati i manoscritti su foglie di palma.

In un ristorante cinese, il Louang Hud Hong, mi sparo un pranzo  abbondante: ordino pollo agrodolce e noodles con manzo e verdure,  entrambi molto saporiti. I noodles qui sono diventati piatti e larghi,  tipo le nostre tagliatelle.

Esaurite le attrattive di Ubon raggiungo in tuk tuk l'aeroporto.  All'uscita dalla Thailandia si devono pagare 500 bath di tassa. I soldi  cambiati non sono sufficienti e quindi cambio altri 5 euro (i tassi sono  38 bath per 1 dollaro e 51 per 1 euro). Il volo di ritorno da Bangkok è più lungo che all'andata anche perché  devo arrivare più a nord, fino a Francoforte. Un ultimo volo mi porta  da Francoforte fino a casa, a Roma.

Foto in alto | Jean-Pierre Dalbéra su Flickr

Foto al centro | Clay Gilliland su Flickr

 

     

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